Información

El laboratorio nuclear que nadie conoce

El laboratorio nuclear que nadie conoce

Cuando Estados Unidos entró en la Segunda Guerra Mundial, necesitaba un lugar para realizar el mantenimiento de los cañones con torreta más poderosos de la Armada que estuviera a salvo y lejos de miradas indiscretas. Eligió un lugar remoto en el alto desierto del este de Idaho, cerca de la ciudad de Idaho Falls.

En 1949, Estados Unidos estaba encerrado en la guerra fría con la Unión Soviética, y esa ubicación se transformó en el Laboratorio Nacional de Idaho, cuyas misiones eran el desarrollo de tecnologías de reactores nucleares civiles y de defensa, y la gestión del combustible nuclear gastado.

El lugar de nacimiento de los submarinos nucleares

A lo largo de los años, se han construido 52 reactores nucleares en INL para que varias organizaciones los prueben. La mayoría de esos reactores eran prototipos de primera clase. Hoy en día, solo tres reactores permanecen en funcionamiento allí, incluido el Reactor de prueba avanzado, al que acuden investigadores nucleares de todo el mundo para probar materiales y combustibles de reactores.

VEA TAMBIÉN: FUSIÓN NUCLEAR: ¿QUÉ PASARÍA EN EL PEOR ESCENARIO DE CASO?

También se crearon en INL los sistemas de propulsión nuclear utilizados en los submarinos nucleares estadounidenses. Allí se capacitó a marineros y oficiales sobre cómo operar esos sistemas. En la actualidad, INL es el laboratorio de investigación de energía nuclear líder en los EE. UU., Y al mismo tiempo realiza investigaciones sobre energía alternativa y ciberseguridad.

Se encienden cuatro bombillas

El 3 de septiembre de 1948, la electricidad fue generada por primera vez por un reactor nuclear en el Reactor de Grafito X-10 en Oak Ridge, Tennessee. Luego, el 20 de diciembre de 1951, el primer reactor de INL, Experimental Breeder Reactor 1 (EBR-1), generó suficiente electricidad para encender cuatro bombillas. Finalmente, EBR-1 estaba produciendo suficiente electricidad para iluminar todo el sitio.

Una tonelada de uranio natural puede producir más de 40 millones de kilovatios-hora de electricidad y equivale a quemar 16.000 toneladas de carbón u 80.000 barriles de petróleo.

Pero EBR-1 tenía otro propósito además de generar electricidad. También fue el primer reactor reproductor del mundo y el primero en utilizar combustible de plutonio para generar electricidad. EBR-1 demostró el principio de reproducción de combustible de Enrico Fermi, que demostró que un reactor nuclear podría crear más combustible nuclear como subproducto del que consumía, debido a que los neutrones de rápido movimiento convierten el uranio no fisionable en plutonio fisionable.

EBR-1 no se desactivó hasta 1964, cuando fue reemplazado por EBR-2. En 1965, EBR-1 fue declarado Monumento Histórico Nacional, y en 2004, fue declarado Hito IEEE. Hoy, los visitantes pueden ver EBR-1 desde finales de mayo hasta principios de septiembre.

Pronto, surgieron preocupaciones de seguridad sobre los reactores reproductores. Un reactor reproductor que utiliza tecnología similar a la EBR-1 que se construyó sobre el Valle de San Fernando en California, experimentó daños en el núcleo de combustible en 1959 y se cree que liberó yodo radiactivo al aire.

Solo un reactor reproductor entró en operación comercial en Estados Unidos, el Enrico Fermi 1, construido cerca de Detroit, Michigan. Sufrió una fusión parcial del núcleo en 1966, y la construcción de un reactor reproductor en el río Clinch en Tennessee se detuvo en 1983.

El único accidente nuclear mortal en Estados Unidos

El Laboratorio Nacional de Idaho es el lugar del único accidente nuclear fatal en la historia de Estados Unidos. En 1958, se construyó el reactor estacionario de baja potencia (SL-1) para probar la generación de electricidad para estaciones de radar militares remotas. Las placas de combustible enriquecidas con uranio del reactor sufrieron una reacción en cadena nuclear que produjo suficiente calor para convertir el agua en vapor, generando así electricidad.

Los operadores de reactores podrían controlar la reacción nuclear subiendo o bajando cinco barras de control. Cuando se bajó entre las placas, las barras de control absorbieron suficientes neutrones para detener la reacción en cadena. En la noche del 3 de enero de 1961, después de dos años de operación exitosa, SL-1 estaba volviendo a estar en línea después de su cierre anual de Navidad.

Tres hombres trabajaban en el recipiente de contención, uno encima del reactor y dos a su lado. Luego, el hombre en la parte superior levantó una varilla de control principal varias pulgadas más lejos y solo tomó cuatro milisegundos (cuatro milésimas de segundo) antes de que el núcleo se sobrecaliente y vaporice el agua circundante. El vapor y el agua se dispararon hacia arriba, y el reactor en sí se elevó nueve pies antes de golpear el techo. Clavado entre el techo y el reactor estaba el cuerpo del hombre que había estado encima del reactor.

El departamento de bomberos de la instalación respondió, pero al entrar en la sala de control, sus detectores de radiación llegaron al máximo. Rápidamente consultaron a los físicos de la salud, quienes les dijeron que nadie debía pasar más de un minuto dentro de las instalaciones a la vez. Los bomberos pudieron sacar el cuerpo de uno de los hombres que había estado al costado del reactor, sacaron al tercer hombre, que apenas respiraba, y lo metieron en una ambulancia. Murió más tarde esa noche, y la ambulancia fue llevada a un lugar remoto en el desierto, y el cuerpo del hombre fue cubierto con mantas de plomo.

Los tres hombres fueron enterrados en ataúdes revestidos de plomo, y uno está enterrado en el Cementerio Nacional de Arlington, lo que lo convierte en el único ataúd revestido de plomo allí. Desde ese accidente, la capacidad de manipular las barras de control se ha confiado únicamente a las computadoras.

Un récord de seguridad irregular

El Laboratorio Nacional de Idaho ha sido el sitio de numerosas emisiones de radiactividad. Recientemente, en abril de 2018, un barril de 55 galones de "lodo radiactivo" se rompió mientras se preparaba para su transporte a la Planta Piloto de Aislamiento de Desechos en el sureste de Nuevo México para su almacenamiento permanente.

Ese barril era parte de los desechos radiactivos mal documentados extraídos de la planta Rocky Flats, ahora cerrada, cerca de Denver. Se desconoce cuántos de estos barriles se almacenan en el Laboratorio Nacional de Idaho, o qué contiene cada barril.

La Marina de los EE. UU. Ha estado enviando su combustible gastado desde barcos de propulsión nuclear a INL, y el laboratorio está lidiando con toneladas de desechos que contienen elementos artificiales, los llamados desechos transuránicos. El Departamento de Energía de Estados Unidos prometió transferir un promedio de 2,000 metros cúbicos a un vertedero especial en Nuevo México, pero no ha cumplido con ese objetivo durante varios años debido a una explosión subterránea en el vertedero.


Ver el vídeo: Anatomía Patologica - Jornadas PostMIR 2018 (Enero 2022).