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Las neuronas de 'lectura mental' nos permiten predecir el comportamiento de los demás

Las neuronas de 'lectura mental' nos permiten predecir el comportamiento de los demás

La simulación como herramienta para que los humanos identifiquemos las acciones y pensamientos de los demás ha sido un punto de conversación durante un tiempo entre psicólogos y filósofos. Sin embargo, hasta ahora, la base neuronal de este proceso aún no se había identificado.

Un estudio reciente publicado el 14 de abril en Cell, una de las revistas con mayor factor de impacto. Está dirigido por Wolfram Schultz, científico de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido; junto a Gustavo Deco, catedrático de investigación ICREA del Departamento de Tecnologías de la Información y la Comunicación y director del Centro de Cerebro y Cognición de la Universitat Pompeu Fabra de Barcelona.

En lo que han estado trabajando es en descubrir cómo la amígdala en nuestro cerebro está estrechamente relacionada con nuestro comportamiento social y en el autismo. Sin embargo, aún no se sabía si las neuronas de la amígdala contribuían al conocimiento social avanzado, en este caso, simulando las decisiones de otros individuos.

Reconociendo las decisiones de los demás

En este estudio, se identifica recientemente un tipo de neurona que aprende de forma activa y espontánea de la toma de decisiones de otros individuos y simula sus procesos mentales.

Una especulación de los autores del estudio es que cuando ocurre una disfunción en la simulación de estas neuronas, esto podría llevar a una restricción en las normas sociales, como se observa en el autismo, que puede terminar brindando una versión exagerada de los demás y su decisiones que conducen a la ansiedad social.

Además, los autores también especulan que estas 'neuronas de simulación', que se encuentran en la amígdala, que es una colección de células nerviosas en el lóbulo temporal de nuestro cerebro, permiten a los animales (y potencialmente a los humanos) predecir las intenciones de sus interlocutores sociales.

Comida para el pensamiento

Gustavo Deco, coautor del estudio, afirma que la simulación de las decisiones de los demás es un proceso cognitivo sofisticado dentro del aprendizaje social. "Al observar las opciones de alimentación de otro individuo, podemos aprender qué alimentos vale la pena elegir. Este conocimiento no solo tiene que ver con nuestras propias decisiones, sino también para ayudarnos a predecir las decisiones futuras de los demás".

La actividad registrada de las neuronas de la amígdala en monos ayudó a avanzar en el estudio, ya que fueron observados durante las tareas de aprendizaje por observación. A las parejas de monos se les dio a elegir si deseaban o no recibir una recompensa (jugo, en este estudio de caso).

¿Qué predijeron los cerebros de los monos?

A los animales se les permitió observar las elecciones tomadas por su contraparte y aprender los valores de recompensa de cada imagen. Lo que los investigadores notaron fue que una vez que se cambiaron las imágenes, el animal observador podría hacer uso de este conocimiento cuando fuera el turno del siguiente mono para elegir.

Sorprendentemente, se vio que cuando un animal observaba a su pareja, las neuronas de la amígdala del observador parecían tomar una decisión de cálculo. Pudieron hacer una predicción sobre lo que elegiría el otro mono.

Con base en los resultados, los científicos crearon el primer modelo computacional de los circuitos neuronales de la amígdala involucrados en la cognición social. Como dice Deco, "al observar cómo los tipos específicos de neuronas se influyen entre sí, este modelo sugiere que la amígdala contiene un" circuito de decisión "que identifica las propias elecciones del animal y un" circuito de simulación "separado que calcula la predicción de la elección de el interlocutor social ".

¿Qué significa esto en relación con la ansiedad social y el autismo?

Los investigadores señalan que una alteración en la funcionalidad de las neuronas de simulación puede minimizar la cognición social.

Como explica Fabian Grabenhorst, primer autor del estudio: "Si las neuronas de simulación no funcionan correctamente, es posible que una persona no interactúe eficazmente con los estados mentales de los demás. Sabemos muy poco sobre cómo determinados tipos de neuronas contribuyen a la cognición social y la desafíos sociales que enfrentan las personas con autismo.

Al identificar las neuronas y los mecanismos de circuitos específicos para la simulación mental, nuestro estudio puede aportar nuevas ideas sobre estas condiciones ”.


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